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¿Cómo funciona la acupuntura?

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¿Alguien puede decirme realmente cómo funciona la acupuntura?

Existen numerosos sitios web con poca explicación real, pero afirman que funciona. Por ejemplo, el siguiente artículo:

http://www.health.harvard.edu/blog/acupuncture-is-worth-a-try-for-chronic-pain-201304016042

Sin embargo, no he podido encontrar ningún artículo sobre cómo funciona la acupuntura o el mecanismo en juego. ¿Alguien puede decirme cómo funciona?


Que es la acupuntura

La acupuntura es una forma de medicina alternativa mediante la cual se perforan agujas a través de la piel y ayuda a tratar enfermedades.

La ciencia detrás de la acupuntura

Hasta ahora, la investigación sobre la acupuntura ha demostrado que la acupuntura puede ayudar a suprimir el dolor, pero probablemente no tratará enfermedades.

Realmente, todo tiene que ver con el tejido conectivo. El tejido conectivo es el tejido que conecta, sostiene, une o separa otros tejidos u órganos. En el tejido conectivo, existen células conocidas como fibroblastos. Según un artículo de The Scientist (http://www.the-scientist.com/?articles.view/articleNo/35301/title/The-Science-of-Stretch/):

las células que se encargan de sintetizar todas las proteínas que componen la matriz extracelular. Estas células residen dentro de la matriz que crean, respondiendo a la estimulación mecánica regulando la cantidad de colágeno y otras proteínas de la matriz producidas, y secretando enzimas que degradan la matriz en respuesta a cambios crónicos en las fuerzas tisulares.

Su investigación también mostró que:

los fibroblastos iniciaron una reorganización citoesquelética específica dependiente de Rho que era necesaria para que el tejido se relajara por completo. Rho es una molécula de señalización intracelular que se sabe que desempeña un papel en la motilidad celular y la remodelación de las proteínas de la superficie celular que conectan el fibroblasto con la matriz circundante.

También mencionaron que los fibroblastos secretan ATP, que se convierte en adenosina, que es un analgésico. Esto me lleva a un segundo artículo en Discover Magazine (http://blogs.discovermagazine.com/notrocketscience/2010/05/30/a-biological-basis-for-acupuncture-or-more-evidence-for-a- efecto placebo / #. VjAmFyPn_qD). En este artículo, mencionan un artículo que describió la importancia de la adenosina.

Crítica

La investigación mostró que el receptor A1 de la adenosina es importante para que la acupuntura funcione. Pero mencionan en el artículo de Discover que no hay nada especial en la acupuntura. Ellos dicen:

o responda que, los ensayos clínicos han utilizado métodos sofisticados, incluidas las "agujas falsas", en las que la punta de la aguja se retrae hacia el eje como la hoja de un cuchillo de película. Nunca rompe la piel, pero los pacientes no pueden distinguir la diferencia de una aguja penetrante real. El año pasado, uno de esos ensayos (que fue ampliamente informado erróneamente) encontró que la acupuntura sí ayuda a aliviar el dolor de espalda crónico y superó a la “atención habitual”. Sin embargo, no importaba si las agujas realmente perforaban la piel, porque las agujas falsas eran igual de efectivas. Tampoco importaba dónde se colocaran las agujas, al contrario de lo que los acupunturistas querían hacernos creer.

Es difícil tener también un control, pero parece que lo mejor pueden ser las agujas falsas. Sin embargo, gran parte de esta investigación es debatida.

Espero haber respondido a tu pregunta. Pregunte algo más en los comentarios.


Funciona a través del efecto placebo que, según investigaciones recientes, no es el tipo de efecto trivial como se pensaba.


Cada estudio importante, grande, ciego y bien controlado muestra que no es mejor que el placebo.

Aquí hay un artículo con referencias: https://sciencebasedmedicine.org/acupuncture-doesnt-work/


¿Cómo funciona la acupuntura?

La acupuntura es una forma de tratamiento que consiste en insertar agujas muy finas a través de la piel de una persona en puntos específicos del cuerpo, a varias profundidades.

Las investigaciones sugieren que puede ayudar a aliviar el dolor y se usa para una amplia gama de otras dolencias.

Sin embargo, según el Centro Nacional de Salud Complementaria e Integrativa (NCCIH), existe evidencia limitada de su efectividad en áreas distintas al dolor.

No está claro cómo funciona la acupuntura científicamente. Algunas personas afirman que funciona equilibrando la energía vital, mientras que otras creen que tiene un efecto neurológico.

La acupuntura sigue siendo controvertida entre los médicos y científicos occidentales.

Share on Pinterest La acupuntura consiste en insertar agujas en ciertos puntos del cuerpo.

Un acupunturista insertará agujas en el cuerpo de una persona con el objetivo de equilibrar su energía.

Esto, se afirma, puede ayudar a mejorar el bienestar y puede curar algunas enfermedades.

Las condiciones para las que se usa incluyen diferentes tipos de dolor, como dolores de cabeza, problemas de presión arterial y tos ferina, entre otros.

La medicina tradicional china explica que la salud es el resultado de un equilibrio armonioso de los extremos complementarios de "yin" y "yang" de la fuerza vital conocida como "qi", que se pronuncia "chi". Se dice que la enfermedad es consecuencia de un desequilibrio de fuerzas.

Se dice que el Qi fluye a través de los meridianos o vías del cuerpo humano. Estos meridianos y flujos de energía son accesibles a través de 350 puntos de acupuntura en el cuerpo.

Se dice que la inserción de agujas en estos puntos con las combinaciones adecuadas devuelve el flujo de energía al equilibrio adecuado.

No hay pruebas científicas de que existan los meridianos o puntos de acupuntura, y es difícil probar que existan o no, pero numerosos estudios sugieren que la acupuntura funciona para algunas afecciones.

Algunos expertos han utilizado la neurociencia para explicar la acupuntura. Los puntos de acupuntura se consideran lugares donde se pueden estimular los nervios, los músculos y el tejido conectivo. La estimulación aumenta el flujo sanguíneo y, al mismo tiempo, activa la actividad de los analgésicos naturales del cuerpo.

Es difícil establecer investigaciones utilizando controles científicos adecuados, debido a la naturaleza invasiva de la acupuntura. En un estudio clínico, un grupo de control tendría que someterse a un tratamiento simulado, o un placebo, para comparar los resultados con los de la acupuntura genuina.

Algunos estudios han concluido que la acupuntura ofrece beneficios similares a los del placebo para un paciente, pero otros han indicado que existen algunos beneficios reales.


Detalles del procedimiento

¿Cómo funciona la acupuntura?

La medicina china llama qi a la energía que fluye a través del cuerpo. Los practicantes de la medicina china creen que las alteraciones del qi crean desequilibrios en la energía del cuerpo que conducen a la enfermedad.

Algunas formas de acupuntura tienen como objetivo reequilibrar el qi con agujas que tocan puntos de acupuntura (puntos de acupuntura) en todo el cuerpo. Hay cientos de puntos de acupuntura en el cuerpo a lo largo de 14 meridianos principales, también llamados canales de transporte de energía.

Las agujas estimulan los sistemas existentes del cuerpo para:

  • Reacciona ante una enfermedad o síntoma.
  • Reequilibra el cuerpo.
  • Libera sustancias químicas naturales, como endorfinas, los analgésicos naturales del cuerpo y neurotransmisores, sustancias químicas que controlan los impulsos nerviosos.

¿Qué sucede durante un tratamiento de acupuntura?

Durante la primera cita, el acupunturista le hablará sobre su condición. Luego, el proveedor examinará su cuerpo en busca de áreas que reaccionen a la acupuntura. El acupunturista introducirá las agujas en puntos en la piel de todo el cuerpo.

Las agujas son estériles, desechables y tan delgadas como un cabello humano. Un acupunturista inserta agujas a varias profundidades, desde una fracción de pulgada hasta un par de pulgadas. Las agujas permanecen colocadas durante unos minutos o hasta 20 minutos.

¿Cómo se siente la acupuntura?

Es posible que sienta un pequeño pinchazo con cada aguja. Es menos doloroso que la sensación cuando te ponen una vacuna o te extraen sangre. Las agujas de acupuntura son mucho más delgadas que las agujas médicas y son sólidas, no huecas.

Las agujas pueden causar algunas sensaciones musculares, como un dolor sordo u hormigueo. Su médico le pedirá que informe cuando sienta una pesadez o entumecimiento profundo. Esas sensaciones generalmente significan que el tratamiento está funcionando.


2. Efecto de la acupuntura y estructuras autónomas centrales

Varios estudios han demostrado que la dimensión autónoma de la estimulación de la acupuntura estaba mediada por una red mesencefálica y del tronco encefálico [22, 23] (Figura 1), que comprende el hipotálamo, el bulbo raquídeo, el gris periacueductal ventrolateral y la corteza prefrontal dorsomedial. Todas estas áreas están involucradas en la regulación autonómica [24 & # x0201326].

Mecanismo de regulación autonómica de la acupuntura. El azul indica el área involucrada en la regulación parasimpática de la acupuntura. El naranja indica el área involucrada en la regulación simpática de la acupuntura.

2.1. Hipotálamo

El hipotálamo es el centro cerebral más importante que controla el SNA [27]. Como sitio de regulación autónoma, se ha demostrado que el hipotálamo participa en la vía de la electroacupuntura (EA) que atenúa la actividad simpática. Los impulsos generados en las fibras sensoriales de la piel se conectan con las interneuronas para modular las actividades de las motoneuronas del hipotálamo para cambiar las funciones autónomas [28]. El aumento de la actividad simpática en la hipertensión puede actuar como un estímulo para la liberación de óxido nítrico (NO) en el hipotálamo. La aplicación de EA en ST36 podría modular eficazmente la actividad y expresión de la óxido nítrico sintasa neuronal (nNOS) en el hipotálamo de ratas espontáneamente hipertensas (SHR). El efecto puede ser a través de sus conexiones con el sistema nervioso simpático y parasimpático y también a través de su control de los órganos endocrinos [29]. Sin embargo, aún no está claro qué parte del hipotálamo que participa en el mecanismo de acción. Los efectos sobre la disminución de la producción de neuropéptido Y (NPY) debido a la estimulación del núcleo paraventricular (PVN) del hipotálamo [30] es una de las varias hipótesis que se han propuesto en la literatura sobre el mecanismo de acción. El PVN del hipotálamo es un grupo de células que desempeña un papel importante en la regulación del tono vasomotor simpático y las respuestas al estrés autónomo [31, 32]. La acupuntura podría disminuir las expresiones de NPY [33] y de la hormona liberadora de corticotropina [34] en el PVN y producir algunos efectos específicos sobre la supresión del flujo de salida simpático en respuesta a factores estresantes crónicos [35].

El núcleo arqueado (ARC) se proyecta a otras regiones del cerebro que regulan el flujo de salida simpático, como el hipotálamo dorsomedial, el gris periacueductal del mesencéfalo, la médula ventrolateral rostral (rVLM) y el núcleo del tracto solitario [36]. Las neuronas del núcleo del ARC que se proyectan hacia el rVLM participan potencialmente en la inhibición por EA de la simpatoexcitación cardiovascular refleja [37]. Las proyecciones de gris periacueductal ventrolateral (vlPAG) del ARC son necesarias para la regulación EA de la actividad rVLM simpatoexcitadora presimpática y las respuestas reflejas excitatorias cardiovasculares, mientras que una vía directa entre el ARC y el rVLM podría servir como fuente de endorfinas para la modulación cardiovascular EA.

2.2. Medula oblonga

Regiones específicas del bulbo raquídeo median el control central de la función autónoma. En el sistema nervioso central (SNC), el rVLM es una parte importante de la rama eferente simpática de la actividad refleja cardiovascular y, como tal, es importante en el mantenimiento de la presión arterial [38]. Se proyecta a las columnas intermediolaterales de la médula espinal torácica, que es el origen de las neuronas preganglionares simpáticas [39]. La inhibición de la función neuronal en este núcleo da como resultado una gran disminución de la presión arterial [40]. EA podría inhibir las respuestas autonómicas cardiovasculares mediante la modulación de las neuronas rVLM [41, 42]. Además, los opioides y el ácido gamma-aminobutírico (GABA) participan en la inhibición a largo plazo relacionada con EA de las respuestas cardiovasculares simpatoexcitatorias en el rVLM [43]. La activación del núcleo rafe pallidus (NRP) atenúa los reflejos cardiovasculares simpatoexcitadores a través de un mecanismo que involucra neuronas serotoninérgicas y receptores 5-HT1A en el rVLM durante la EA. Las proyecciones serotoninérgicas del NRP al rVLM contribuyen a las respuestas EA-cardiovasculares [44].

El núcleo ambiguo (NAmb), situado en la división ventrolateral del rombencéfalo, se considera un importante lugar de origen de las neuronas motoras vagales parasimpáticas preganglionares que, en última instancia, regulan la función autonómica mediante la liberación de acetilcolina [45]. El estudio reciente de que las neuronas etiquetadas con c-Fos y colina acetiltransferasa (ChAT) se activaron en los animales tratados con EA en lugar del grupo EA simulado indica que algunas neuronas NAmb activadas por EA son neuronas vagales preganglionares [18]. Se sugiere que la estimulación en un punto de acupuntura especial es crucial para lograr un efecto modular en la función autónoma mediante la activación de las neuronas NAmb. Es consistente con la teoría de la medicina tradicional china que el tratamiento con puntos de acupuntura genuinos es más efectivo que el tratamiento sin puntos de acupuntura basado en efectos fisiológicos específicos relacionados con los meridianos y colecciones de meridianos. Qi.

2.3. Mesencéfalo

El gris periacueductal ventrolateral (vlPAG) es un núcleo esencial del mesencéfalo que procesa la información de las aferencias somáticas durante la EA [46]. La vlPAG caudal es una región significativa en la vía de rVLM arqueada de asa larga para la respuesta EA-cardiovascular, mientras que la vlPAG rostral desempeña un papel importante en la vía recíproca de vlPAG arqueada que ayuda a prolongar la modulación EA-cardiovascular [47]. La excitación de las neuronas vlPAG mejora la respuesta arqueada a la estimulación esplácnica, mientras que el bloqueo de las neuronas vlPAG limita la excitación de las neuronas arqueadas por EA. Estas observaciones indican que la excitación inducida por EA de las neuronas arqueadas requiere información del vlPAG, y el refuerzo recíproco entre el mesencéfalo y el hipotálamo ventral sirve para prolongar la influencia de EA sobre la presión arterial basal [48].

2.4. Corteza prefrontal dorsomedial (DMPFC)

La corteza prefrontal (PFC) es vital para mediar las respuestas conductuales y somáticas al estrés en los centros autónomos a través de proyecciones [49]. Un estudio de espectroscopia de infrarrojo cercano (NIRS) encontró que la actividad correcta de PFC modulaba predominantemente los efectos simpáticos durante una tarea de estrés mental [50]. La estimulación de la acupuntura podría disminuir la actividad simpática y aumentar la actividad parasimpática a través de sus efectos inhibidores sobre la actividad de la CPF dorsomedial [51]. Esto podría ser beneficioso para tratar el dolor crónico inducido por hiperactividad del sistema nervioso simpático. Sin embargo, Sakatani et al. no encontraron una correlación significativa entre la actividad PFC y la función ANS durante la acupuntura. Una de las posibles explicaciones de las malas correlaciones podría ser que la actividad PFC inducida por la acupuntura no está estrechamente relacionada con la función del SNA [52].


Un equipo de investigadores dirigido por neurocientíficos de la Escuela de Medicina de Harvard ha utilizado con éxito la acupuntura para controlar la inflamación sistémica en ratones.

En el estudio, publicado el 12 de agosto en Neuron, la acupuntura activó diferentes vías de señalización que desencadenaron una respuesta proinflamatoria o antiinflamatoria en animales con inflamación sistémica inducida por bacterias.

Además, el equipo descubrió que tres factores determinaban cómo la acupuntura afectaba la respuesta: el lugar, la intensidad y el momento del tratamiento. En qué lugar del cuerpo se produjo la estimulación, qué tan fuerte fue y cuándo se administró la estimulación, se produjeron efectos dramáticamente diferentes sobre los marcadores inflamatorios y la supervivencia.

Esto representa un paso crítico hacia la definición de los mecanismos neuroanatómicos subyacentes a la acupuntura y ofrece una hoja de ruta para aprovechar el enfoque para el tratamiento de enfermedades inflamatorias.

Los científicos advierten, sin embargo, que antes de cualquier uso terapéutico, las observaciones deben confirmarse en investigaciones posteriores, tanto en animales como en humanos, y los parámetros óptimos para la estimulación de la acupuntura deben definirse cuidadosamente.

"Nuestros hallazgos representan un paso importante en los esfuerzos en curso no solo para comprender la neuroanatomía de la acupuntura, sino para identificar formas de incorporarla al arsenal de tratamiento de enfermedades inflamatorias, incluida la sepsis", dijo el investigador principal del estudio, Qiufu Ma, profesor de neurobiología en Blavatnik. Instituto de la Facultad de Medicina de Harvard e investigador del Instituto de Cáncer Dana-Farber.

En el estudio, la estimulación de la acupuntura influyó en la forma en que los animales se enfrentaron a la tormenta de citocinas: la rápida liberación de grandes cantidades de citocinas, moléculas que alimentan la inflamación. El fenómeno ha ganado la atención generalizada como una complicación del COVID-19 grave, pero esta reacción inmune aberrante puede ocurrir en el contexto de cualquier infección y los médicos la conocen desde hace mucho tiempo como un sello distintivo de la sepsis, una enfermedad inflamatoria que daña los órganos y a menudo es fatal. respuesta a la infección. Se estima que la sepsis afecta a 1,7 millones de personas en los Estados Unidos y a 30 millones de personas en todo el mundo cada año.

La acupuntura, arraigada en la medicina tradicional china, se ha integrado recientemente en la medicina occidental, en particular para el tratamiento del dolor crónico y los trastornos gastrointestinales. El enfoque implica la estimulación mecánica de ciertos puntos en la superficie del cuerpo, conocidos como puntos de acupuntura. La estimulación supuestamente desencadena la señalización nerviosa y afecta de forma remota la función de los órganos internos correspondientes a puntos de acupuntura específicos.

Sin embargo, los mecanismos básicos que subyacen a la acción y el efecto de la acupuntura no se han dilucidado por completo.

El nuevo estudio es un paso importante en el mapeo de la neuroanatomía de la acupuntura, dijo el equipo de investigación.

Como neurobióloga que estudia los mecanismos fundamentales del dolor, Ma ha sentido curiosidad por la biología de la acupuntura durante años. Estaba intrigado por un artículo de 2014 que mostraba que el uso de acupuntura en ratones podría aliviar la inflamación sistémica al estimular el eje vago-suprarrenal, una vía de señalización en la que el nervio vago transmite señales a las glándulas suprarrenales, para que las glándulas liberen dopamina. La curiosidad de Ma se intensificó aún más con un trabajo publicado en 2016 que mostraba que la estimulación del nervio vago controlaba la actividad de las moléculas inflamatorias y reducía los síntomas de la artritis reumatoide.

En el estudio actual, los investigadores utilizaron la electroacupuntura, una versión moderna del enfoque manual tradicional que implica la inserción de agujas ultrafinas justo debajo de la piel en varias áreas del cuerpo. En lugar de agujas, la electroacupuntura utiliza electrodos muy delgados que se insertan en la piel y en el tejido conectivo, lo que ofrece un mejor control de las intensidades de estimulación.

Sobre la base de investigaciones anteriores que apuntan al papel de los neurotransmisores en la regulación de la inflamación, los investigadores se centraron en dos tipos de células específicas que se sabe que las secretan: las células cromafines que residen en las glándulas suprarrenales y las neuronas noradrenérgicas que se encuentran en el sistema nervioso periférico y conectadas directamente con el sistema nervioso central. bazo a través de una abundancia de fibras nerviosas.

Las células cromafines son las principales productoras del cuerpo de las hormonas del estrés adrenalina y noradrenalina y de dopamina, mientras que las neuronas noradrenérgicas liberan noradrenalina. Además de sus funciones bien establecidas, la adrenalina, la noradrenalina y la dopamina, dijeron los investigadores, parecen desempeñar un papel en la respuesta a la inflamación, una observación que se ha confirmado en investigaciones anteriores y ahora se reafirma en los experimentos del estudio actual.

El equipo quería determinar el papel preciso que juegan estas células nerviosas en la respuesta inflamatoria. Para hacerlo, utilizaron una nueva herramienta genética para extirpar células cromafines o neuronas noradrenérgicas. Esto les permitió comparar la respuesta a la inflamación en ratones con y sin estas células para determinar si estaban involucradas en la modulación de la inflamación y cómo. La respuesta marcadamente diferente en ratones con y sin tales células identificó de manera concluyente a estas células nerviosas como reguladores clave de la inflamación.

En una serie de experimentos, los investigadores aplicaron electroacupuntura de baja intensidad (0,5 miliamperios) en un punto específico de las patas traseras de ratones con tormenta de citocinas causada por una toxina bacteriana. Esta estimulación activó el eje vago-adrenal, induciendo la secreción de dopamina de las células cromafines de las glándulas suprarrenales.

Los animales tratados de esta manera tenían niveles más bajos de tres tipos clave de citocinas inductoras de inflamación y tenían una mayor supervivencia que los ratones de control: el 60 por ciento de los animales tratados con acupuntura sobrevivieron, en comparación con el 20 por ciento de los animales no tratados. Curiosamente, observaron los investigadores, el eje vago-suprarrenal podría activarse a través de la electroacupuntura de las extremidades posteriores, pero no a partir de los puntos de acupuntura abdominales, un hallazgo que muestra la importancia de la selectividad del punto de acupuntura en la conducción de vías antiinflamatorias específicas.

En otro experimento, el equipo administró electroacupuntura de alta intensidad (3 miliamperios) en el mismo punto de acupuntura de la pata trasera, así como en un punto de acupuntura en el abdomen de ratones con sepsis. Esa estimulación activó las fibras nerviosas noradrenérgicas en el bazo. El momento del tratamiento fue fundamental, observaron los investigadores. La estimulación de alta intensidad del abdomen produjo resultados marcadamente diferentes según el momento en que se realizó el tratamiento.

Los animales tratados con acupuntura inmediatamente antes de desarrollar una tormenta de citocinas, experimentaron niveles más bajos de inflamación durante la enfermedad posterior y les fue mejor. Esta medida preventiva de estimulación de alta intensidad aumentó la supervivencia del 20 al 80 por ciento. Por el contrario, los animales que recibieron acupuntura después del inicio de la enfermedad y durante el pico de la tormenta de citocinas experimentaron una peor inflamación y una enfermedad más grave.

Los hallazgos demuestran cómo el mismo estímulo podría producir resultados dramáticamente diferentes según la ubicación, el momento y la intensidad.

"Esta observación subraya la idea de que si se practica de manera inapropiada, la acupuntura podría tener resultados perjudiciales, lo que no creo que sea algo que la gente necesariamente aprecie", dijo Ma.

Si se confirma en trabajos posteriores, agregó Ma, los hallazgos sugieren la posibilidad de que la electroacupuntura algún día pueda usarse como una modalidad de tratamiento versátil, desde la terapia complementaria para la sepsis en la unidad de cuidados intensivos hasta un tratamiento más dirigido de la inflamación específica del sitio, como en enfermedades inflamatorias del tracto gastrointestinal.

Otro posible uso, dijo Ma, sería ayudar a modular la inflamación resultante de la terapia inmunológica contra el cáncer, que si bien puede salvar vidas, a veces puede desencadenar una tormenta de citocinas debido a la sobreestimulación del sistema inmunológico. La acupuntura ya se utiliza como parte del tratamiento integral del cáncer para ayudar a los pacientes a sobrellevar los efectos secundarios de la quimioterapia y otros tratamientos contra el cáncer.

Relacionado


ACUPUNTURA CABEZA A CABEZA

  • Un metanálisis de la red de 2013 que comparó los tratamientos físicos para la osteoartritis de la rodilla encontró que, al observar estudios de alta calidad, la acupuntura tuvo el mayor efecto en comparación con la atención habitual fuera de las condiciones evaluadas, ejercicio de rendimiento superior, acupuntura simulada y peso. pérdida 9
  • Un metanálisis en red de 2015 que comparó tratamientos además del ejercicio para el síndrome de pinzamiento del hombro encontró que la acupuntura fue el tratamiento complementario más eficaz de 17 intervenciones, superando a todos los demás complementos como la inyección de esteroides, los AINE y la terapia con ultrasonido10.
  • Una comparación de 2016 de 20 tratamientos para la ciática clasificó a la acupuntura como el segundo más efectivo después del uso de agentes biológicos, superando la manipulación, la epidural, la cirugía de disco, los opioides, el ejercicio y un procedimiento invasivo llamado denervación por radiofrecuencia, que quedó en último lugar11
  • En 2018, un metanálisis en red encontró que la acupuntura era más efectiva que los medicamentos para tratar el estreñimiento crónico y con la menor cantidad de efectos secundarios.12

¿Es la acupuntura una profesión autorizada?

En la mayoría de los estados, la acupuntura es una profesión autorizada. Puede visitar www.nccaom.org para encontrar un acupunturista con licencia y certificado por la Junta en su área. Sin embargo, es importante comprender que tener una licencia y una certificación de la Junta no garantiza la experiencia en trastornos reproductivos.

¿Quieres saber más?

Compilado utilizando información de las siguientes fuentes:

1. Dr. Mike Berkley para APA. El Dr. Berkley es un experto en acupuntura, hierbas medicinales y medicina tradicional como medio para tratar la infertilidad.


& # 8220 Acupuntura de campo de batalla & # 8221?

LA ESCENA: Irak, Afganistán o cualquier lugar donde las tropas estadounidenses estén arriesgando sus vidas y sus miembros.

EL TIEMPO: El futuro no muy lejano. Quizás incluso en 2009.

Es la mitad del verano en la ciudad del desierto. El aire pende pesado, caliente, seco y polvoriento, como un alto horno quemando acero. El calor penetra en el paquete de 80 libras de Joe de la misma manera que el calor del agua hirviendo penetra en el caparazón de una langosta desafortunada. El corazón de Joe se acelera. Su escuadrón está nervioso y sus ojos se mueven furiosamente de un lado a otro, buscando la amenaza mortal que podría acechar en las sombras. Cada sombra es una fuente potencial de muerte, cada callejón un refugio desde el cual el enemigo puede atacar y matarlo a él oa sus amigos, cada azotea una fortaleza desde la cual el enemigo puede hacer llover muerte sobre el escuadrón. Se sabe que la zona está repleta de terroristas e insurgentes. Joe se los imaginó esperando sin ser vistos desde todos los rincones por la oportunidad de atacar. La piel de la espalda de Joe es toda espinosa. Se siente claramente como si tuviera una enorme diana apuntando a su espalda. Siente una gota de sudor que le cae por la frente y el párpado, todo viscoso y salado. Joe quiere desesperadamente limpiarlo, pero eso requeriría quitar una de sus manos de su arma. La fracción de segundo que le tomaría volver a colocarla podría significar la diferencia entre la vida y la muerte para él o uno de sus amigos.

Un fuerte rugido llena los oídos de Joe, y de repente se siente como si no tuviera peso. La escena se desarrolla a cámara lenta, como en las películas. Aturdido, Joe oye un tumulto como desde una gran distancia, pero no puede ver nada. Gritando y disparando por todas partes, se vuelve lo suficientemente consciente como para darse cuenta de que está acostado de espaldas. Siente un dolor punzante en las piernas y un líquido caliente rezuma alrededor de ellas. A Joe se le ocurre que debe ser su propia sangre o incluso su propia orina, pero está demasiado aturdido para que le importe.

& # 8220¡Médico! & # 8221 Joe escucha a alguien gritar. Siente que alguien le quita el casco de la cabeza y se da cuenta de que el sonido de los disparos y los gritos se está alejando. Su unidad debe estar ahuyentando a los emboscados. ¡Bien! Él piensa. ¡Denles el infierno a esos imbéciles, chicos! Abre los ojos y se da cuenta de que su amigo le dio la espalda y se gira para ver a otro hombre, un médico, caer de rodillas a su lado. Su uniforme está manchado de un rojo inquietante. Joe siente que el médico le envuelve algo en el muslo. Es un torniquete, y Joe grita de dolor cuando siente que se contrae alrededor de la parte superior del muslo.

& # 8220 Sangrado & # 8217 es mejor! & # 8221 Joe oye que el médico le dice a su amigo. & # 8220I & # 8217 lo tomaré de aquí. & # 8221 Joe & # 8217s amigo sale corriendo para unirse al resto de su unidad, y el médico acerca su rostro a Joe & # 8217s. Siente que lo mueven de un lado a otro y luego le mueven las piernas. Más dolor. Joe grita.

El médico se inclina para hablar con Joe, & # 8220 creo que & # 8217 tenemos la hemorragia bajo control por ahora. Le puse un torniquete en la pierna. Deja que & # 8217s te saque de aquí. Los doctores & # 8217 te remendarán en poco tiempo & # 8221. Joe es vagamente consciente de otro miembro del cuerpo con una camilla cerca. El médico se inclina de nuevo, & # 8220¿Tienes dolor, soldado? & # 8221

& # 8220 ¿Qué piensas? ¡Me duele la pierna como un hijo de puta! Realmente me vendría bien algo para el dolor, & # 8221 Joe se oye a sí mismo gritar, de nuevo como desde la distancia. El dolor se dispara a través de su pierna, prendiendo fuego a cada nervio, y el torniquete está mordiendo el músculo en carne viva a través del borde de una herida que llega hasta la ingle. Los bordes desollados de su piel disparan fuego a su cerebro, y puede sentir sus huesos rotos chocando entre sí cada vez que se mueve a pesar de la tablilla.

& # 8220I & # 8217 tengo algo mejor que & # 8217 voy a ayudar, & # 8221 el médico grita por encima del estruendo.

¿Mejor? Joe piensa. Estoy en agonía aquí. ¡Necesito algo! ¡Cualquier cosa!

El médico saca una pequeña caja de su mochila. Joe ve que es un caso pequeño. Lo abre. Su contenido se parece a esto:

Joe está desconcertado. ¿Dónde está la morfina? Él se pregunta. & # 8220 ¿Qué son esas agujas? & # 8221 Joe pregunta. & # 8220 ¿Qué estás haciendo? ¡Nunca había visto jeringas que se vean así antes! & # 8221

& # 8220 Acupuntura, & # 8221 responde el médico. & # 8220I & # 8217 te cuidaré. & # 8221

& # 8220¿Qué vas a hacer con ellos? & # 8221 Joe responde.

& # 8220 Pégalos en el lóbulo de tu oreja. Se quitará el dolor muy rápido. & # 8221

& # 8220¿Estás cagando & # 8217 yo? & # 8221 Joe chilla, tratando de levantarse para agarrar al médico por la parte delantera de su uniforme. & # 8220Mi pierna & # 8217 es un desastre sangriento, yo & # 8217 estoy en agonía, y tú & # 8217 me estás diciendo & # 8217 que vas a meter pequeñas agujas en mi oído y mejorarlo todo? Igual que ese& # 8216s va a hacer cualquier cosa! necesito verdadero ¡medicina para el dolor! ¡Dame morfina! ¡AHORA!

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Si hay alguna clase de ciudadano que no merezca nada más que la mejor atención que la medicina basada en la ciencia tiene para ofrecer, son nuestros hombres y mujeres en el ejército, especialmente durante la guerra, cuando se están poniendo en la línea de fuego, arriesgándose muerte o heridas horribles para luchar en nombre de nuestra nación. Nosotros los ciudadanos a través de nuestros representantes los enviamos a tierras extranjeras para luchar, estamos obligados a hacer nuestro mejor esfuerzo para cuidar a aquellos que regresan perdidos una extremidad o habiendo sufrido una lesión grave. Durante esta guerra, también hemos logrado mucho con este fin. Conozco a colegas que sirvieron en el ejército, y esta guerra, como muchas guerras, ha visto avances asombrosos en el cuidado de los soldados heridos. El tiempo de guerra siempre ha sido una época de increíble experimentación e innovación, ya que los médicos buscan formas más nuevas, mejores, más eficaces y más eficientes de cuidar a nuestros soldados heridos. La necesidad impulsa la innovación, y la historia de las innovaciones médicas militares se remonta al menos a la Guerra Civil. Me vienen a la mente dos ejemplos. Por ejemplo, la Segunda Guerra Mundial vio la generalización de las transfusiones de sangre y plasma en el campo de batalla, así como el uso de morfina y penicilina, y el final de la Segunda Guerra Mundial y la Guerra de Corea vio el despliegue de unidades MASH. Verdaderamente, algunos avances durante esta guerra han sido espectaculares. Particularmente impresionante es cómo los heridos ahora pueden ser evacuados del campo de batalla a bases hospitalarias cercanas, estabilizados (y operados de emergencia si es necesario para estabilizarlos) y luego evacuados a hospitales militares regionales en países cercanos o incluso a hospitales como el Landstuhl Regional Medical Center en Alemania, que recibe un porcentaje importante de soldados heridos en Irak o Afganistán. Si hay algo que hemos aprendido durante los últimos seis años de guerra, es que llevar a las víctimas a un tratamiento definitivo más rápido salva vidas que de otro modo se perderían. Utilizando esta estrategia de evacuación rápida a instalaciones donde se pudiera realizar el tratamiento definitivo, a finales de 2004 el sistema médico militar había logrado una tasa de supervivencia sin precedentes del 90% para los soldados heridos en combate.

This culture of experimentation to save lives can occasionally lead to perhaps a bit more openness than is scientifically justified to measures before they are validated than would be the case under less severe circumstances. Sometimes this takes the form of deploying treatments and devices that are later found to be ineffective or even harmful. Usually, these sorts of failures come about because they’re being tested in under extreme battlefield condidtions, There often isn’t adequate time to do the sorts of rigorous studies to prove or disprove the efficacy of a new trauma treatment modality because the chaos of battlefield conditions precludes it and the culture of military medicine is to save soldiers’ lives, whatever it takes. However, military innovation, forged in the heat of battle, can be a messy process. Worse, sometimes our military hospital system and the Veterans’ Administration don’t always live up to their charge to provide the best care for our wounded veterans.

Whatever failures the military and veterans’ medical system may have, however, it does not help us as a nation achieve the end of caring for injured soldiers and vets if we subject them to unscientific modalities. Yet that’s exactly what the Air Force is poised to do. Yes, I did exaggerate just a bit what the military is planning with my little story above in order to make a point, but unfortunately, I’m sorry to say that I’m probably exaggerating considerably less than I wish I were. Earlier this year, I said hello to Battlefield Acupuncture:

LANDSTUHL REGIONAL MEDICAL CENTER, Germany – A medical procedure dating back thousands of years was introduced to patients and medical staff for one week in March at Landstuhl Regional Medical Center.

A limited form of acupuncture, called battlefield acupuncture, was introduced to LRMC doctors who applied the procedure to war-wounded servicemembers and local patients for pain relief, and often with significant results.

Major (Dr.) Conner Nguyen was exposed to acupuncture as both a patient and physician and was equally impressed in both roles. As a patient, Major Nguyen experienced 25 percent increased range of motion and a 50 percent reduction in pain for chronic shoulders and upper back pain he endured for several years.

True, Major Nguyen is not giving acupuncture on the battlefield, but when I first read this article several months ago, I wondered: Can using acupuncture on the battlefield be far behind? Battlefield acupuncture is the creation of another officer Col. (Dr.) Richard Niemtzow, who is a radiation oncologist by training but also one of 40 Department of Defense doctors trained as certified acupuncturists. An article from WTOP News two years ago describes how Col. Niemtzow discovered acupuncture:

Col. Richard Niemtzow, a radiation oncologist, received a brochure on acupuncture in 1994. At first he threw it out, but then he decided to learn more about the ancient practice and attended a conference on acupuncture. He was sold. Niemztow started the first acupuncture clinic at McGuire Air Force Base in Ohio and now practices acupuncture at Andrews Air Force Base, the Pentagon and Walter Reed Army Medical Center.

Three or four doctors at Walter Reed practice acupuncture on their patients. Niemtzow visits each week, to help relieve the pain for amputees back from Iraq. He says he helps 50 percent of amputees suffering from phantom pain.

I had the opportunity to sit in on patient visits who were referred to acupuncture at Walter Reed and received the treatment for the first time. I witnessed men and women finding relief in a matter of minutes after suffering chronic pain for years.

Niemtzow used various techniques on the patients he developed and are now taught throughout the country. In one technique, he places acupuncture needles into the ear, since the ear is integrated to the central nervous system.

Niemtzow says you interfere with the processing of pain and in a way, turn off the pathway and that’s why pain may go away. Each of the patients he saw were referred back to the clinic for follow-up treatments. He says it is possible their pain will come back.

“Possible”? How about “virtually inevitable”?

Let’s look at the “progress” of the use of acupuncture in the military. Its infiltration into the normally hard-nosed military is directly attributable primarily to one man, Col. Niemtzow. Two years ago the use of acupuncture in the military was uncommon, with Col. Niemtzow lamenting how few acupuncturists there were. In the article in Military.com from earlier this year, it’s clear that the program has expanded considerably. Another thing that I note is that there is no mention of science or well-designed clinical trials to test whether “battlefield acupuncture” does anything at all. I did a little PubMed search for “battlefield acupuncture” and found nothing. Searching for Col. Niemtzow on PubMed, all I found was a slew of articles in that repository of bad studies of woo, the Journal of Alternative and Complementary Medicine. There was one article in Military Medicine and one in JACM, the latter of which is a photo essay. The article in Military Medicine is indeed a pilot study, but even on those terms it’s not impressive. It was completely unblinded, and no sham acupuncture was used for the controls. Even more odd, the auricular acupuncture needles, which are considerably smaller than standard needles, were left in place in the ear for up to several days until they fell out. Even given the shortcomings of the study that could lead to bias, the results were still not particularly impressive. Although the acupuncture group was reported to decrease by 23% initially and the conventional therapy group not at all, within 24 hours there was no difference. Even by the usually low standards of poorly done “CAM ” studies, these results here were not striking.

I wondered at the time: That’s it? Esta is what Col Niemtzow is basing his assessments of the “success” of acupuncture in phantom limb pain syndromes and various other chronic pain conditions resulting from combat injuries? It’s thin gruel indeed. But apparently it’s enough for the Air Force.

Let’s fast forward to last Thursday. Harriet will probably clutch her chest in pain when she reads what’s coming next. At the very least, she’ll have one hell of a headache. (Maybe she should get some acupuncture for that.) It would appear that Col. Niemtzow is about to get his wish. The Air Force announced a program to train physicians in battlefield acupuncture before their deployment to Iraq:

ANDREWS AIR FORCE BASE – Using ancient Chinese medical techniques, a small team of military doctors here has begun treating wounded troops suffering from severe or chronic pain with acupuncture.

The technique is proving so successful that the Air Force will begin teaching “battlefield acupuncture” early next year to physicians deploying to Iraq and Afghanistan, senior officials will announce tomorrow.

The initiative marks the first high-level endorsement of acupuncture by the traditionally conservative military medical community, officials said.

Using tiny needles that barely penetrate the skin of a patient’s ear, Air Force doctors here say they can interrupt pain signals going to the brain.

Their experience over several years indicates the technique developed by Col. Richard Niemtzow, an Air Force physician, can relieve even unbearable pain for days at a time.

That enables badly wounded patients who arrive here by medevac aircraft to begin to emerge from the daze of pain-killer drugs administered by surgeons in the field.

“This is one of the fastest pain attenuators in existence – the pain can be gone in five minutes,” said Niemtzow, a physician, acupuncturist and senior adviser to the Air Force surgeon general.

Eso es correcto. Your tax dollars are being spent to turn physicians into acupuncturists and then deploy them to Iraq to treat wounded soldiers.

As for “successful”? How would Col. Niemtzow know that his program is a success thus far? I redid my searches of PubMed to see if perhaps had had published anything new since earlier this year that has led him to this conclusion. He hasn’t. Indeed, his most recent publication in a peer-reviewed journal remains his pilot study in Military Medicine. Next, I did a brand new PubMed search for “battlefield acupuncture.” Nothing. Nada. Cremallera. A search for “acupuncture AND Air Force.” Ditto. No, there’s nothing new in the peer-reviewed medical literature that I can find that would be compelling enough to justify investing in training physicians and medics in acupuncture techniques before they are deployed to Iraq. So why do Col. Niemtzow and his acolytes believe so intensely that their program is a success?

I think the key is the phrase “their experience over several years.” In other words, Col. Niemtzow is relying on anecdotal experience and nothing else. At least, it certainly appears that way. I’m open to being shown something scientifically rigorous about this program, but, quite honestly, I have yet to see anything, and I’ve looked. Col. Niemtzow’s CV lists two publications “in preparation” entitled Rapid Electroacupuncture Technique for the Treatment of Peripheral Neuropathies Induced by Cancer Chemotherapy y Xerostomia Secondary to Radiation and its Treatment Employing Acupuncture: Mechanisms of Actions, but that’s about it. There’s nothing more there about the use of battlefield acupuncture. My finding of Col. Niemtzow’s CV next led me to Col. Niemtzow’s website, and it’s clear that he is a true believer. For example, Col. Niemtzow asserts, without any convincing evidence, that acupuncture can be used to treat macular degeneration, xerostomia (I note the ASTRO study listed on this page used “electroacupuncture,” which is not acupuncture), and obesity. I don’t see listed even a single high quality study that supports any of his assertions. I wish I did, but I don’t. Worse, Col. Niemtzow spouts the same “ancient knowledge” fallacy about acupuncture that Harriet demolished a few weeks ago:

“We use acupuncture as an adjunct” to traditional therapy, said Niemtzow. “The Chinese have used it for 5,000 years. It works, and it’s powerful.”

The procedure developed by Niemtzow is a variation of traditional Chinese acupuncture in which long, hair-thin needles are inserted into the body at any of hundreds of points to ease pain.

Niemtzow’s variation uses one or more needles inserted into any of five points on the ear. The needles, which penetrate about a millimeter (or 4/100ths of an inch) into the skin, fall out after several days. The procedure can be repeated.

The ear acts as a “monitor” of signals passing from body sensors to the brain, he said. Those signals can be intercepted and manipulated to stop pain or for other purposes.

Even 18th-century pirates were convinced of the value, piercing their lobes with earrings “to improve their night vision,” Niemtzow said with a grin.

That last comment caused me serious pain. I hope Niemtzow was joking when he made the crack about the pirates. Also note the extreme scientific implausibility. This “ear acupuncture” is based on a physiological principle that makes every bit as much sense as reflexology, and I mean that in the worst way possible. In any case, our seriously wounded veterans are what the Common Rule would refer to as a “vulnerable” population. They’ve suffered grievous injury and are in a system in which they are accustomed to “following orders.” If a military physician tells them to try acupuncture, they’re not likely to argue. If a military physician approaches them with a clear attitude that he or she believes acupuncture works, they’re not likely to express skepticism. Indeed, if a military physician approaches a soldier to recommend “alternative” therapies, I have to wonder if the hierarchical structure of the military and the soldier’s duty to follow orders might actually enhance the placebo effect.

I said initially that my story above was an intentional exaggeration, but now I’m not so sure. There is clearly a movement to take battlefield acupuncture to the next level: the actual battlefield. Indeed, Army Rangers are considering using it:

Battlefield acupuncture caught the eye of U.S. Army Rangers, who often operate in remote locations. At their invitation, Niemtzow and his team trained some Rangers last summer.

Meanwhile, military acupuncturists pat themselves on the back for their enlightenment in the face of skepticism:

Nonetheless, advocates of the practice recognize that they must overcome skepticism within the ranks of military doctors.

“Oh, sure, some haven’t gotten the word,” said Burns, the clinic chief. “We are very much ahead of the curve.”

I realize that Col. Niemtzow is acting out of a genuine desire to help our wounded veterans, especially those currently enduring difficult or intractable chronic pain due to wounds suffered in combat. I don’t doubt that he is a caring physician and only wants the best for his patients. Unforutnately, Col. Niemtzow has fallen prey to the disease that affects this blog’s “favorite” antivaccine pediatrician, Dr. Jay Gordon namely, the inability or unwillingness to understand or accept just how easy it is for a clinician to be fooled when he relies on “case reports” or “personal clinical experience” to evaluate the efficacy of therapies. Indeed, it’s not arrogance on the part of advocates of science-based medicine that lead us to emphasize the importance of good science and well-conducted clinical trials rather, it’s the humility of knowing that we, as humans, are just as prone to being fooled as anyone else. If anyone is arrogant, it’s physicians like Dr. Gordon and Col. Niemtzow, who believe that their clinical acumen inoculates them from making the mistakes of confusing correlation with causation, of not recognizing regression to the mean, or not believing just how potent the placebo effect can be in chronic pain syndromes. Traveling down the road to hell with only the best of intentions towards their patients, they fall right down the rabbit hole of pseudoscience.

Our wounded soldiers, indeed all our soldiers, deserve only the finest in science- and evidence-based medicine that can be delivered to them, be it on the battlefield, the mobile hospital, or military hospitals overseas or in the U.S. Unfortunately, as I and my cobloggers have documented for academia, there appears to be a major push by its advocates to introduce so-called “complementary and alternative medicine” (CAM ) into military medicine. For example, earlier this year, initiatives were reported to use yoga, “Samurai meditation,” and even reiki and other “energy treatments” to treat PTSD. In October, it was reported that the military is testing out more and more “alternative” therapies:

WASHINGTON — The Pentagon is seeking new ways to treat troops suffering from combat stress or brain damage by researching such alternative methods as acupuncture, meditation, yoga and the use of animals as therapy, military officials said.

“This new theme is a big departure for our cautious culture,” Dr. S. Ward Casscells, the Pentagon’s assistant secretary for health affairs, told USA TODAY.

Casscells said he pushed hard for the new research, because “we are struggling with” post-traumatic stress disorder (PTSD) “as we are with suicide and we are increasingly willing to take a hard look at even soft therapies.”

So far this year, the Pentagon is spending $5 million to study the therapies. In the previous two years, the Pentagon had not spent any money on similar research, records show.

Not surprisingly, some “old friends” mentioned on SBM are involved in promoting the infiltration of CAM into the military. Niemtzow’s work is funded by the Samueli Institute for Information Biology. Meanwhile, the Samueli Institute has reportedly been receiving earmarks attached to military appropriations bills, one of which was for $2 million for the purpose of developing “a national program for evaluation and research on complementary, alternative and holistic medical practices (also called integrative medicine) for military personnel and veterans.”


How Acupuncture Relieves Inflammation


Inflammation can both heal and harm. A core component of the immune system, it’s essential for recovering from an injury or infection—but too much can contribute to diabetes, heart disease, arthritis, cancer, and other serious illnesses.

“You need to fine-tune inflammation,” says professor of neurobiology Qiufu Ma, of Harvard Medical School and Dana-Farber Cancer Institute. He and a team of HMS neuroscientists, joined by collaborators in Houston and China, recently demonstrated one way to do that—with acupuncture.

During animal experiments, the researchers found that acupuncture activates different nerve pathways that can either suppress or promote inflammation, depending on where, when, and how it is used. Their work revealed that acupuncture stimulation can reduce systemic inflammation in mice experiencing cytokine storm, an extreme immune response in which the body rapidly releases excess inflammatory proteins. (Such dangerous and sometimes deadly inflammation is a hallmark of sepsis and has been seen with COVID-19 see “Raw and Red Hot,” May-June 2019, page 46, for more about the role inflammation plays in myriad diseases.) But Ma’s team also discovered that acupuncture can worsen inflammation when administered at the wrong time, suggesting the ancient healing technique can be harmful if not practiced properly. These findings, described in the journal Neuron in August, hold promise for improving acupuncture’s safety and effectiveness and eventually may help treat patients with inflammatory diseases.

Acupuncture uses fine needles to stimulate points on the body’s surface that scientists believe send nerve and biochemical signals to corresponding organs and systems. Traditional Chinese medicine describes this process as enhancing the flow of energy (qi) through invisible meridian channels to improve health. The practice is used worldwide to help relieve pain, depression, nausea, digestive problems, and other ailments and has been integrated into some parts of Western medicine. But exactly how it influences the nervous system, Ma says, is still unclear.

Building on research conducted elsewhere in recent decades, Ma’s lab—in its first foray into acupuncture research—wanted to clarify which nerve pathways are activated by acupuncture, and how that process helps tame systemic inflammation. The Harvard team applied “electroacupuncture,” in which mild electric current passes between two acupuncture needles, to mice with rampant inflammation from a bacteria-induced infection. They focused on the effects of this stimulation on two types of nerve cells, chromaffin cells and noradrenergic neurons, which together secrete the hormones adrenaline, noradrenaline, and dopamine, believed to play a role in the body’s inflammation response. Using a genetic tool to “knock out” these nerve cells, they confirmed that chromaffin cells and noradrenergic neurons are key regulators of inflammation.

Three factors—timing of treatment, placement of the acupuncture needles, and intensity of the stimulation—the investigators found, can produce markedly different outcomes in modulating inflammation.

In one experiment, they delivered high-intensity electroacupuncture to rodents’ abdomens and hind legs at different stages of infection. The stimulation excited noradrenergic nerve fibers in the spleen (a key immune system organ) that helped to either reduce or fuel inflammation, depending on when it was given. Mice treated preventively—right antes de their cytokine storm—developed less inflammation and fared much better than untreated mice their survival rate improved from 20 percent to almost 80 percent. “But when the cytokine storm has already reached the peak, high-intensity acupuncture makes inflammation worse,” Ma warns. This finding may have important clinical implications, he notes, because patients often seek acupuncture therapy después they’ve already developed a health problem.

Location is also critical. The researchers gave low-intensity electroacupuncture to a point on the animals’ hind legs, driving a different nerve pathway called the vagal-adrenal axis that’s been shown to calm systemic inflammation. The approach caused chromaffin cells in the adrenal glands to secrete dopamine. After just 15 minutes of stimulation, those mice exhibited lower cytokine levels, which translated to a better survival rate (60 percent) than that for the untreated mice (20 percent). “It’s really remarkable,” Ma asserts of the results. This type of acupuncture treatment “reduced a whole range of cytokines simultaneously.”

Interestingly, the vagal-adrenal pathway could be excited only through the leg, not the abdomen. Ma says this indicates the body has an organized neural network that may elicit distinct biological changes when different regions are stimulated by acupuncture.

Another insight: for mice with cytokine storm, low-intensity stimulation was more reliable for quelling inflammation than its high-intensity counterpart, which can either suppress or worsen inflammation (as described above). “This suggests,” Ma says, “that for treating ongoing cytokine storm, low-intensity treatment to the hind-limb regions offers a safer route [than high intensity], and that the strength of the stimulation matters.”

For Ma, these collective findings signal that the 3,000-year-old practice of acupuncture—far from being folk medicine—has a scientific basis that could eventually be understood. That’s a puzzle he hopes to investigate further, through basic research in animals and work with clinical partners to examine how acupuncture treatments might help humans better “fine-tune” inflammation.


Traditional Chinese Medicine & Acupuncture

Traditional Chinese medicine (TCM) is one of the oldest systems of medicine. It is more than 3,500 years older than traditional Western medicine, which came to exist much more recently, for example with the formation of the American Medical Association in 1847. 1 TCM should not be confused with “Oriental medicine,” a catch-all phrase used to describe a set of practices developed not only in Asia but worldwide. 2

TCM is a standardized version of the type of Chinese medicine that was practiced before the Chinese Revolution that is based on several ancient beliefs. An important one is the Daoist belief that the human body is a miniature version of the universe. Another belief is that a vital energy, “Qi,” flows through the body and performs multiple functions to maintain health. TCM practitioners believe that chronic pain results from blockage or imbalance of Qi, and that their role is to correct or balance its flow.

Other concepts, such as the Yin/Yang—harmony between opposing, complementary forces that support health—and the Five Element Theories are equally important to TCM. 3 In the Yin/Yang theory, practitioners describe the Yin or Yang character of health, such as its location (interior/exterior), temperature (cold/hot), and amount (deficient/excess). The Yin/Yang illustrates polarity and the notion that one characteristic cannot exist without the other. The Five Elements symbolically represent the stages of human life and explain the functioning of the body. Knowledge of these concepts is important to foster an understanding of TCM. However, the purpose of the current tutorial is to examine specific TCM practices and whether they are helpful in chronic pain management.

5 Diagnostic Methods

TCM addresses a wide variety of health needs besides pain and migraines, including immune enhancement/disease prevention, chemical dependency, anxiety, depression, health maintenance and wellness, and rehabilitation. TCM practitioners use 5 basic methods of diagnosis in their assessments: inspection (looking), auscultation (listening), olfaction (smelling), inquiry (asking), and palpation (touching). 4

Inspección not only focuses on the patient’s physical appearance and behavior, but during inspection the practitioner also pays particular attention to the tongue. A TCM practitioner’s analysis of the tongue will include its size, shape, tension, color, and coating (For your patients, see Traditional Chinese Medicine & Acupuncture). Often, patients are instructed not to brush their tongue prior to an appointment so as to not render the findings obscure.

Auscultation refers to listening for particular sounds the patient makes, such as his/her voice, respiration, and cough. Olfato refers to attending to body odor or breath. Durante una consulta, the practitioner will ask 10 questions about the regularity, severity, or other characteristics of hot/cold symptoms, perspiration, the head/face, pain, urine/stool, thirst/appetite, sleep, the chest/abdomen, and gynecologic symptoms, if appropriate. 5

The final step in assessment includes palpation of the wrist pulses at 3 different locations on the radial artery, as well as areas of pain/tension, and the affected meridians—energy pathways that help coordinate the work of the organs and keep the body balanced by regulating its functions.

Therapeutic Methods

TCM encompasses several methods designed to help patients achieve and maintain health. There are 6 modern therapeutic methods used in TCM, including acupuncture, moxibustion, tui na massage, cupping/scraping, Chinese herbs, and TCM nutrition. 6 Acupuncture is the most often practiced component of TCM.

1. What is Acupuncture?

Acupuncture is one of the oldest and most commonly used complementary and alternative medical treatments in the world. It typically is not considered a stand-alone treatment but a part of TCM. Despite having originated in China during the Shang Dynasty in 1600-1100 B.C., it has only become popular in the Western hemisphere since 1971. 1

Acupuncture began with the discovery that stimulating specific areas of the skin affected the physiologic functioning of the body, and it has evolved into a scientific system of healing that restores and maintains health. In 1993, the US Food and Drug Administration estimated that Americans made 12 million visits per year to acupuncture practitioners. 7

Acupuncture is the practice of inserting and manipulating needles into the superficial skin, subcutaneous tissue, and muscles of the body at particular acupuncture points. In TCM, there are as many as 2,000 acupuncture points on the human body, which are connected by 12 main meridians. 8 These meridians conduct Qi between the surface of the body and its internal organs. Acupuncture is believed to keep the balance between Yin (associated with the parasympathetic nervous system) and the Yang (associated with the sympathetic nervous system). This allows for the normal flow of Qi associated with neural transmission throughout the body and restores health to the mind and body.

At times, electroacupuncture, the process in which an electrical current is applied to the needles once they are inserted, may be used to further stimulate the respective acupuncture points and often can be used to replace manipulation of needles. 9 Electroacupuncture has been found to be especially effective in treating neuromuscular disorders.

Scientific Evidence for Acupuncture

There is promising scientific evidence to support the use of acupuncture for chronic pain conditions, such as arthritis and headaches, and limited support for neck pain. 10 Acupuncture also tends to provide a short-term, clinically relevant effect when compared with a control or when acupuncture is added to another intervention in the treatment of chronic low back pain. 11 Acupuncture generally is safe when administered using clean needles, either disposable or sterilized. 12

Many patients express concerns about acupuncture due to their needle phobia. Unlike other needles, acupuncture needles are solid and hair-thin. They generally are inserted no more than a half-inch to an inch depending on the type of treatment being delivered. Acupressure, the application of pressure to key points with the fingers, and auricular acupuncture, the application of small needles, vicaria seeds, pellets, or ear tacks to specific points of the ear, may serve as alternatives for patients with needle phobia.

In TCM, the ear is believed to be a microcosm of the body. There are points throughout the ear, with each point related to an anatomical structure and named for the function of that structure. The most commonly used points are the “hunger” point for weight loss, the “calming” point for stress management, and the “lung” point for smoking cessation. Depending on the seriousness and duration of the condition being treated, the traditional acupuncture visit may take between 30 to 60 minutes. It may take several visits to see significant improvement of the chronic pain condition. While each person experiences acupuncture differently, most people feel only a minimal amount of pain as the needles are first inserted. When practiced by a licensed, trained acupuncturist, acupuncture is extremely safe. Acupuncture often is accompanied by other TCM methods outlined below.

2. What is Moxibution?

Moxibustion is a therapy that involves burning moxa, mugwort root, made from dried Artimesia vulgaris, a spongy herb, to facilitate healing. Burning moxa produces a great deal of smoke and a pungent odor that can be confused with that of cannabis. The purpose of moxibustion is to warm and invigorate the blood, stimulate the flow of Qi, strengthen the kidney Yang, expel wind and disperse cold, and dissolve stagnation.

There are 2 types of moxibustion, direct and indirect. In direct moxibustion, a small, cone-shaped amount of moxa is placed on top of an acupuncture point and burned. The patient will experience a pleasant heating sensation that penetrates deep into the skin using this technique.

Indirect moxibustion is the more popular form of care. In indirect moxibustion, a practitioner lights one end of a moxa stick and holds it close to the area being treated for several minutes until the area turns red. Historically, this therapy had been used to treat menstrual pain. 13

A substitute for moxibustion may be the Teding Diancibo Pu (TDP) lamp, another method of using warming therapy. The TDP lamp has become a new fixture in many practices because it is as effective as moxa but does not cause respiratory difficulties in sensitive patients. Unlike a traditional heating lamp, the TDP lamp features a plate coated with a mineral formation consisting of 33 elements. 14

3. What Is Tui Na Massage?

The name for this method of TCM comes from two of the actions of the therapy, tui meaning “to push” and na meaning “to lift and squeeze.” Tui na, a combination of massage, acupressure, and other forms of body manipulation, is a form of Asian bodywork therapy that has been used in China for centuries. The details of tui na’s techniques and uses were originally documented in The Yellow Emperor’s Classics of Internal Medicine, 15 which was written about 2,500 years ago.

In a typical tui na session, the patient remains clothed and sits on a chair. The practitioner will ask a series of questions and then begin treatment. The type of massage delivered by a tui na practitioner can be quite vigorous at times. Practitioners may sometimes use herbal compresses, ointments, and heat to enhance these techniques. Tui na is best suited for rectifying chronic pain and musculoskeletal conditions. Tui na is considered one of the “external” medical therapies of TCM, another being cupping/scraping.

4. What Is Cupping/Scraping?

Cupping is one of the oldest “external” methods of TCM. The earliest recorded use of cupping dates to the early fourth century, and it is documented in A Handbook of Prescriptions for Emergencies. 16 Cupping is a type of Chinese massage, consisting of placing several glass or plastic “cups,” or open spheres, on the body. The cups are warmed using a cotton ball or other flammable substance, which is placed inside the cup to remove all the oxygen. The substance is then removed before the practitioner places the cup against the skin. The air in the cup then cools, creating lower pressure inside the cup, thus creating a vacuum and allowing the cup to stick to the skin. Fleshy sites on the body, such as the back and stomach, are the preferred sites for treatment.

Depending on the condition being treated, the cups will be left in place from 5 to 10 minutes. When combined with massage oil, the cups can be slid around the back while drawing up the skin. Drawing up the skin is believed to stimulate the flow of blood, balance and realign the flow of Qi, break up obstructions, and create an avenue for toxins to be drawn out of the body.

Scraping, or “Gua Sha,” is a folk medicine technique that uses pieces of smooth jade, bone, animal tusks, horns, or smooth stones to scrape along the skin to release obstruction and toxins that are trapped at the surface of the skin. The scraping is done until red spots then bruising cover the treatment area. It is believed that this treatment works for almost any ailment. The red spots and bruising take 3 to 10 days to heal, and may be misconstrued by others as a sign of abuse if they are not informed about the treatment. 17

Another method is to release blood from the corresponding point of a diseased part of the body using a plum blossom hammer. The hammer has 2 sides, a dispersed group of needles and a dense group of needles that are “hit” into the affected area of the body to release the trapped blood. 18 Practitioners of TCM also may consider using “internal” medical therapies, such as herbs and nutrition.

5. How Effective Is Chinese Herbology?

The term Chinese herbology can be misleading because not all the substances used are herbs. There are over 13,000 different Chinese “medicinals” available around the world. The Chinese Materia Medica is a pharmacological reference book used by TCM practitioners that describes thousands of medicinal substances. 19

The most commonly used substances come from the leaves, roots, stems, flowers, and seeds of plants, such as cinnamon bark, ginger, ginseng, licorice, and rhubarb. Ginseng is the most broadly used substance for the broadest set of treatments. Some Chinese medicinal products, such as tiger bones, rhino horns, deer antlers, snake bile, 20 human feces, bone, and menstrual blood, and mineral products (arsenic, asbestos, lead, and mercury)—might feel “outlandish” but are considered staple ingredients in TCM. 21 If a practitioner recommends Chinese herbology as a treatment, the substances are combined into a formula that can be dispensed as a traditional tea, capsule, liquid extract, granule, or powder.

Chinese herbology came to widespread attention in the United States in the 1970s. However, the effectiveness of Chinese herbology still remains poorly documented. 22 Some healthcare professionals have concerns about a number of potentially toxic Chinese herbs, and there is some controversy about the animal and human products being used, especially in the Western hemisphere. There have been reports of Chinese herbs being contaminated with drugs, toxins, or heavy metals or not containing the listed ingredients.

In addition, some of the herbs used in Chinese medicine can interact with prescription drugs, have serious side effects, or be unsafe for people with certain medical conditions. 2 Patients should never attempt to take Chinese herbs without proper training or guidance from a licensed practitioner. If they are taking Chinese herbs, they also should ask their primary care provider or pharmacist to check for any potential interactions with their prescription medications.

6. What is Chinese Nutrition?

Chinese nutrition traditionally was thought of as a lifestyle, but now it is considered a mode of dieting rooted in Chinese understandings of the effects of food on the human organism. 23 It became a therapy for westerners because of their poor diet. It was the predominant dietary therapy used before the sciences of biology and chemistry allowed the discovery of present physiologic knowledge. Chinese nutrition was introduced and made popular in the Western hemisphere with the release of the book, The Tao of Healthy Eating, y now is considered alternative medicine. 24

In Chinese nutrition, a balanced diet is one that includes all 5 tastes—spicy (warming), sour (cooling), bitter (cooling), sweet (strengthening), and salty (cooling). Foods that have a particular taste tend to have particular properties. Food items can be classified as “heating” or “cooling,” revisiting the Yin/Yang concept of TCM. The ratio of these tastes is going to vary according to the individual’s needs and the season of the year. Heating foods (cooked, spicy, or red) include red meat, deep-fried goods, and alcohol. TCM practitioners recommend that heating foods be avoided in the summer and they typically use them to treat “cold” illnesses (chills, low body temperature, and anemia). Cooling foods (green, soothing, or sour) include mostly green vegetables. TCM practitioners recommend that cooling foods be used for “hot” conditions (rashes, heartburns, and sore throat). There are no forbidden foods or “one size fits all” diets in TCM.

In TCM, nutrition is considered the first line of defense in health matters. Without any evidence-based research, it is difficult to determine whether classic TCM diets influence diseases. However, providers can feel confident recommending that their patients choose more uncontaminated produce and select the least processed foods when possible.